¿Las mascarillas realmente reducen la propagación del coronavirus?

¿Las mascarillas realmente reducen la propagación del coronavirus?
(Imagen: © Shutterstock)

Por primera vez, el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) ha recomendado que incluso las personas aparentemente sanas usen mascarillas sobre la boca y la nariz cuando salen fuera de sus hogares a lugares donde es difícil mantener la distancia de otras personas. Pero todavía hay un gran debate sobre cuántas mascarillas, en particular las mascarillas de tela caseras que el CDC recomienda para el público, pueden ralentizar la propagación del SARS-CoV-2, el virus que causa COVID-19.

Los investigadores, que escriben dos nuevos trabajos, intentan abordar la eficacia de las máscaras, una más rigurosamente que la otra, y llegan a conclusiones diferentes. En un estudio se examinó el efecto de las máscaras en los coronavirus estacionales (que causan muchos casos de resfriado común) y se comprobó que las máscaras quirúrgicas son útiles para reducir la cantidad de virus que propaga una persona enferma. El otro examinó particularmente el SARS-CoV-2 y no encontró ningún efecto de las máscaras quirúrgicas o de tela en la reducción de la propagación del virus, pero sólo tuvo cuatro participantes y utilizó una medida burda de la propagación del virus.


La conclusión, dicen los expertos, es que las mascarillas podrían ayudar a evitar que las personas con COVID-19 pasen sin saberlo a lo largo del virus. Pero la evidencia de la eficacia de las mascarillas quirúrgicas o caseras es limitada, y las mascarillas no son la protección más importante contra el coronavirus.

"Ponerse una mascarilla no significa que se dejen de realizar las otras prácticas", dijo May Chu, profesora clínica de epidemiología de la Escuela de Salud Pública de Colorado en el Campus Médico de Anschutz, que no participó en ninguno de los dos nuevos estudios. "No significa que uno se acerque a la gente, no significa que no tenga que lavarse las manos con la misma frecuencia y que pueda tocarse la cara". Todo eso todavía está en su lugar, esto es sólo un añadido."

Conceptos básicos de la máscara facial

Las recomendaciones sobre las máscaras pueden ser fácilmente confusas, porque no todas las máscaras son iguales. La máscara N95 previene eficazmente la propagación del virus. Estas máscaras, cuando se ajustan correctamente, se sellan estrechamente a la cara y filtran el 95% de las partículas de 0,3 micrones o más. Pero las máscaras N95 son muy escasas incluso para los profesionales médicos, que están expuestos a los niveles más altos de SARS-CoV-2 y son los que más necesitan la protección más fuerte contra el virus. También son difíciles de ajustar correctamente. Por esas razones, el CDC no las recomienda para uso general.

Debido a la escasez, el CDC tampoco recomienda mascarillas quirúrgicas para el público en general. Estas máscaras no se sellan contra la cara, pero incluyen capas de polipropileno no tejido que son resistentes a la humedad. En una mascarilla quirúrgica, alrededor del 70% del aire exterior se mueve a través de la mascarilla y alrededor del 30% viaja por los lados, dijo Chu a Live Science. Por esa razón, no ofrecen tanta protección como los N95.

Eso nos deja las máscaras de tela, que actualmente se recomiendan para uso general por el CDC. Las máscaras de tela también permiten la entrada de aire por los lados, pero carecen de capas no tejidas que repelen la humedad. Sólo impiden que entre el 2% del flujo de aire, dijo Chu.

Todas estas fugas en las máscaras quirúrgicas y de tela son la razón por la que los funcionarios de salud pública generalmente no creen que el uso de una máscara prevenga que alguien se contagie con un virus que ya está flotando en el ambiente. El flujo de aire sigue el camino de la menor resistencia, dijo Rachael Jones, profesora asociada de medicina familiar y preventiva de la Universidad de Utah, que no participó en la nueva investigación. Si las partículas virales están cerca, tienen un camino fácil alrededor de una máscara quirúrgica o de tela. Y en el caso de una mascarilla de tela, los usuarios pueden estar flotando en partículas lo suficientemente pequeñas como para fluir a través de la tela.

Pero, ¿qué pasa con el otro lado? Cuando el portador de una máscara tose o estornuda, la barrera puede ser suficiente para contener mucho de ese chorro inicial de grosor -incluso si hay huecos en el tejido o alrededor de los lados. Eso es lo que los nuevos estudios sobre las máscaras intentaron abordar: Si las máscaras quirúrgicas o de tela hicieron un buen trabajo en la contención de los virus.

Eficacia de las mascarillas

Un estudio, publicado el 6 de abril en la revista Annals of Internal Medicine, encontró que no. Ese estudio, dirigido por investigadores surcoreanos, consistió en pedir a cuatro pacientes con COVID-19 que tosieran en una placa de petri a 20 centímetros de distancia. Los pacientes tosieron sin máscaras, mientras usaban una mascarilla quirúrgica desechable y otra vez usando una mascarilla de 100% algodón.

Ninguna de las dos mascarillas disminuyó significativamente la carga viral que tosió en las placas de Petri. Pero los expertos no involucrados en el estudio que fueron contactados por Live Science dudaron en dar mucha importancia a los hallazgos. Los investigadores no miraron a distancias superiores a 7.8 pulgadas para ver si las gotitas no viajaban tan lejos mientras la gente usaba máscaras, dijo Chu.

"No medían 2 pies, 3 pies o 4 pies", dijo.


El estudio también arrojó el extraño resultado de que la mayoría de los hisopos del exterior de las máscaras de los pacientes dieron positivo para el coronavirus y la mayoría de los del interior fueron negativos. Los autores especulan que tal vez los turbulentos chorros de aire de la tos llevaron el virus hacia el exterior de la máscara, pero la explicación no fue muy satisfactoria, según Jones.

El otro estudio, publicado el 3 de abril en la revista Nature Medicine, usó un método más sofisticado para recolectar las partículas de virus que emiten los enfermos. Los investigadores pidieron a 426 voluntarios que respiraran durante 30 minutos en un dispositivo en forma de cono que capta todo lo exhalado. De estos, 43 pacientes tenían gripe, 54 pacientes tenían rinovirus y 17 pacientes tenían coronavirus estacionales (los que causan resfriados, no los que causan COVID-19). Este método permitió a los investigadores cuantificar la cantidad de virus que se encontró en las partículas de las gotas, que son mayores de 5 micrones (0,0002 pulgadas) de diámetro, en comparación con las partículas de aerosol, que son de 5 micrones o menos. Los participantes fueron asignados al azar a usar una máscara quirúrgica o no usar una máscara durante el estudio.

El primer hallazgo clave fue que los investigadores detectaron el virus en diminutas partículas de aerosol en todos los casos: influenza, rinovirus y coronavirus. En el caso de la gripe, cultivaron las partículas capturadas y descubrieron que eran infecciosas. Eso es importante, dijo el autor del estudio Ben Cowling, jefe de la División de Epidemiología y Bioestadística de la Universidad de Hong Kong, porque existe un largo debate entre los profesionales de la salud acerca de si la gripe puede propagarse a través de los aerosoles. El estudio sugiere que probablemente pueda, y que los resfriados probablemente también.

"Para los coronavirus y rinovirus estacionales, no intentamos cultivar el virus en los aerosoles, pero no hay razón para creer que el virus no sería infeccioso", dijo Cowling a Live Science.

¿Y en cuanto a las máscaras? Las máscaras quirúrgicas redujeron la cantidad de virus liberado por una persona enferma en forma de gotitas pero no de aerosoles para la gripe; las máscaras redujeron el coronavirus tanto en gotitas como en aerosoles; y no redujeron ninguno de los dos en el rinovirus. En el caso del coronavirus estacional, los investigadores encontraron el virus en gotas en 3 de cada 10 muestras de los participantes que no llevaban máscaras y en aerosoles en 4 de cada 10 muestras tomadas sin máscaras. En las muestras tomadas con máscaras, no se detectó el virus ni en las gotas ni en los aerosoles.

La diferencia entre los virus podría tener algo que ver con el lugar de las vías respiratorias en el que estos invasores infecciosos hacen sus hogares, dijo Cowling, que también es codirector del Centro Colaborador de la OMS para la Epidemiología y el Control de las Enfermedades Infecciosas. Por ejemplo, un virus que se reproduce en lo profundo de los pulmones podría tener que viajar en partículas más pequeñas para llegar hasta el mundo, mientras que uno que se reproduce principalmente en la nariz y la garganta podría movilizarse más fácilmente en gotas más grandes.

Los resultados de la gripe y los coronavirus estacionales sugieren que las mascarillas quirúrgicas pueden ayudar a evitar que las personas con COVID-19 propaguen el virus, dijo Cowling. El SARS-CoV-2 probablemente se comporta de manera similar a los virus que él y su equipo estudiaron, dijo, y el hecho de que la gente pueda propagar el virus antes de experimentar los síntomas es un argumento para recomendar mascarillas para todos.

Pero los expertos aún están mezclados en cuanto a la utilidad potencial de las máscaras no N95.

"Para mí, no es dañino usar estas máscaras, pero no parece que este estudio sea muy beneficioso", dijo Jones. El tamaño de la muestra de coronavirus estacional fue pequeño, dijo, y hubo una gran cantidad de variación no relacionada con la máscara en cuanto a la cantidad de virus que la gente emitió, sobre todo teniendo en cuenta que la mayoría de las muestras sin máscaras no tenían coronavirus detectables.

Una cosa en la que todos están de acuerdo es que, sea cual sea la contención proporcionada por las máscaras no ajustadas, las máscaras de tela caseras son las menos eficaces. Las recomendaciones de que todo el mundo lleve máscaras se deben a que "cualquier tipo de impedimento es mejor que nada", dijo Chu. Pero no se espera que las máscaras de tela sean tan protectoras como las máscaras quirúrgicas, dijo. Por eso, los funcionarios de salud pública están advirtiendo a la gente que se mantenga al menos a 6 pies de distancia entre sí, incluso si usan máscaras. En otras palabras, es probable que las máscaras caseras sean sólo una pequeña pieza del rompecabezas para controlar la pandemia de COVID-19.

"Se han realizado suficientes investigaciones para poder decir con confianza que las máscaras no serían capaces de detener la propagación de la infección, que sólo tendrían un pequeño efecto en la transmisión", dijo Cowling. "No deberíamos depender de las máscaras para ayudarnos a volver a la normalidad".

Fuente: Live Science

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